Los coronavirus se dividen en cuatro géneros: alfa, beta, gamma y delta. Estos pequeños invasores son zoonóticos, lo que significa que pueden vivir en animales o en humanos; los coronavirus gamma y delta infectan principalmente a las aves, mientras que el alfa y el beta residen principalmente en mamíferos. Por lo general, la infección es muy leve, pero no siempre.

Otra definición importante lo explica de la siguiente manera: Los coronavirus son una familia de cientos de virus que pueden causar fiebre, problemas respiratorios y, a veces, síntomas gastrointestinales también. El nuevo coronavirus de 2019 es uno de los siete miembros de esta familia conocidos por infectar a los seres humanos, y el tercero en las últimas tres décadas para saltar de los animales a los seres humanos. Desde que llegó a China en diciembre, este nuevo coronavirus ha causado una emergencia sanitaria mundial, enfermando a casi 100.000 personas en todo el mundo, y hasta ahora matando a más de 3.000. Hasta el 3 de marzo, se habían notificado unos 100 casos en los Estados Unidos y seis personas han muerto.

¿Cómo se propaga?

Los investigadores todavía están tratando de entender cómo el SARS-CoV-2 se propaga entre los seres humanos. (SARS-CoV-2 es el nombre oficial del germen; el nombre oficial de la enfermedad que se obtiene del germen es Covid-19, más sobre eso a continuación.) Es probable que se transmita en gotas por tos o estornudos, y el virus tiene un período de incubación de dos a 14 días. Eso significa que las personas podrían ser infecciosas durante bastante tiempo antes de que surjan síntomas como fiebre, tos o dificultad para respirar.

En este momento, los funcionarios de los CDC dicen que los estadounidenses deben prepararse para lo peor y esperar lo mejor. Sobre la base del número de nuevos casos, el riesgo general de contraer Covid-19 sigue siendo bastante bajo en la mayoría de las partes de este país. Pero los defectos en los kits de prueba y los requisitos estrictos de pruebas han limitado severamente cuántas personas han sido probadas hasta ahora, lo que significa que nadie sabe quién podría estar realmente infectado, o cuán graves (o leves) podrían ser sus enfermedades.

Un número creciente de casos de propagación comunitaria en California y Washington sugiere que el virus puede estar circulando más ampliamente de lo que los números de casos podrían indicar.

¿Cuáles son los síntomas particulares de Covid-19?

En los casos confirmados hasta ahora, la mayoría de las personas tienen fiebre con tos seca; un número más pequeño de personas puede experimentar dificultad para respirar, dolor de garganta o dolor de cabeza.

¿Cómo puedo evitar atrapar el coronavirus?

Lávese las manos: lave las manos, lave las manos, lave las manos, lave las manos, lave las manos, lave las manos, lave las manos, lave las manos, lave las manos, lave las manos, lave las manos, lave las manos. Entiendes el punto.

Limpie todo su equipo técnico. Al igual que sus manos, su teléfono inteligente y teclado y auriculares y cualquier otra cosa obtienen gérmenes en él.

¿Es usted un trabajador de la salud? Si no es así, no compres una máscara facial, que acapara los suministros para los profesionales de la salud que los necesitan. Lo mismo ocurre con los guantes.

Si estás en un grupo de alto riesgo (más de 60 años, tienes enfermedad pulmonar preexistente, enfermedad cardíaca, diabetes o un sistema inmunitario debilitado), debes buscar tratamiento si te enfermas, ya que puede pasar rápidamente de la tos a la neumonía en toda regla.

Llame primero a su médico o clínica con sus sospechas para que puedan dirigirlo adecuadamente. Si no estás en un grupo de alto riesgo, es mejor auto aislarte en casa con muchos líquidos y medicamentos contra la fiebre. Lo más probable es que te recuperes, y de esta manera no expondrás a nadie. Si aún así sigues teniendo problemas, la página de ayuda de Este establecimiento es capaz de dirigirte a personas del departamento de salud que puedan realizar pruebas. No vayas a Urgencias a menos que realmente tengas síntomas potencialmente mortales.

¿Es Covid-19 más mortal que la gripe?

Eso está por verse. Según estimaciones preliminares de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades, la gripe 2019-2020 causó entre 19 millones y 25 millones de enfermedades y hasta 25.000 muertes. Los números de Covid-19 son más difíciles de calcular porque aún no está claro cuántas personas están infectadas.

Los CDC calculan la tasa de mortalidad en alrededor del 2 por ciento, que es mayor que la gripe, pero el número real podría ser mucho menor, porque es posible que no se hayan notificado casos menos graves. Es posible que las personas con casos más leves ni siquiera vayan al hospital, y que los trabajadores sanitarios no hayan tenido casos erróneos con gripe o neumonía. Si los epidemiólogos cuentan sólo los casos más graves, la tasa de mortalidad se verá más alta porque una proporción más alta de esos pacientes mueren, por lo que podría no ofrecer un reflejo preciso de la realidad.

La mayor diferencia entre los dos tipos de infección es que el sistema de salud está mejor preparado para combatir la gripe. Viene cada año y, mientras que algunas cepas son más graves que otras, los médicos saben cómo tratarlo y prevenirlo.

Covid-19 es un territorio desconocido, porque los científicos tienen muchas preguntas sobre cómo se propaga, y no hay una vacuna para ello. Es por eso que los gobiernos de todo el mundo están respondiendo tan rápidamente desalentando los viajes a China y poniendo en cuarentena a las personas que pueden haber estado expuestas. La Organización Mundial de la Salud no ha llamado oficialmente a Covid-19 una pandemia, probablemente esté esperando para ver si la transmisión sostenida de persona a persona ocurre fuera de China.

Está buscando eso en Irán, Italia y Corea del Sur.

 

¿Cómo obtuvo su nombre oficial?

El comité internacional encargado de clasificar los virus ha nombrado al nuevo SARSCoV-2, debido a sus estrechos vínculos genéticos con otro coronavirus, el que causa el SARS. Sin embargo, la enfermedad causada por el SARS-CoV-2 —recuerda, esa es la enfermedad caracterizada por tos, fiebre y dificultad respiratoria— se llama Covid-19.

Es el nombre oficialmente otorgado a la dolencia por la Organización Mundial de la Salud. La tarea de la OMS era encontrar un nombre que no demonizara un lugar, animal, individuo o grupo de personas en particular y que también fuera pronunciable. Se pronuncia igual que suena: Co-Vid-diecinueve. Si estás confundido, piensa en el VIH/SIDA. 

El virus de la inmunodeficiencia humana infecta a las personas. Si no se trata, el VIH puede provocar síndrome de deficiencia autoinmune o SIDA. Algunas personas pueden infectarse con SARS-CoV-2 y no enfermarse en absoluto. Otros vendrán con síntomas de la enfermedad Covid-19.

¿De dónde vino el SARS-CoV-2?

Los primeros casos se identificaron a finales de 2019 en Wuhan, la capital de la provincia china de Hubei, cuando los hospitales comenzaron a ver pacientes con neumonía grave.

Al igual que los virus que causan el MERS y el SARS, el nuevo coronavirus parece haberse originado en murciélagos, pero no está claro cómo el virus saltó de los murciélagos a los seres humanos o dónde ocurrieron las primeras infecciones. A menudo, los patógenos viajan a través de un "reservorio animal" intermediario: los murciélagos infectan a los animales, y los seres humanos entran en contacto con algún producto de ese animal. Podría ser leche o carne poco cocida, o incluso moco, orina o heces. Por ejemplo, el MERS se trasladó a los seres humanos a través de camellos, y el SARS llegó a través de gatos civet vendidos en un mercado de animales vivos en Guangzhou, China.

Los científicos no saben por qué algunos coronavirus han hecho ese salto mientras que otros no. Puede ser que los virus no hayan llegar a animales con los que los humanos interactúan, o que los virus no tienen las proteínas de pico adecuadas, por lo que no pueden adherirse a nuestras células. También es posible que estos saltos ocurran más a menudo de lo que nadie se da cuenta, pero pasan desapercibidos porque no causan reacciones graves.

¿Cómo funcionan los coronavirus?

Los coronavirus se dividen en cuatro grupos llamados géneros: alfa, beta, gamma y delta. Estos pequeños invasores son zoonóticos, lo que significa que pueden propagarse entre los animales y los seres humanos; los coronavirus gamma y delta infectan principalmente a las aves, mientras que el alfa y el beta residen principalmente en mamíferos.

Los investigadores primero aislaron los coronavirus humanos en la década de 1960, y durante mucho tiempo fueron considerados bastante leves. Sobre todo, si tuvieras un coronavirus, acabarías con un resfriado. Pero los coronavirus más famosos son los que saltaron de los animales a los humanos.

Los coronavirus se componen de una tira de ARN, y ese material genético está rodeado por una membrana salpicada de pequeñas proteínas de pico. (Bajo un microscopio, esas proteínas se pegan en un anillo alrededor de la parte superior del virus, dándole su nombre: "corona" es latín para "corona"). Cuando el virus entra en el cuerpo, esas proteínas de pico se unen a las células huésped, y el virus inyecta ese ARN en el núcleo de la célula, secuestrando la maquinaria de replicación allí para hacer más virus. La infección se produjo.

La gravedad de esa infección depende de un par de factores. Una es a qué parte del cuerpo tiende a aferrarse el virus. Los tipos menos graves de coronavirus, como los que causan el resfriado común, tienden a adherirse a las células más altas en las vías respiratorias, lugares como la nariz o la garganta. Pero sus parientes más agresivos se unen en los pulmones y los bronquios, causando infecciones más graves. El virus MERS, por ejemplo, se une a una proteína que se encuentra en el tracto respiratorio inferior y el tracto gastrointestinal, por lo que, además de causar problemas respiratorios, el virus a menudo causa insuficiencia renal.

La otra cosa que contribuye a la gravedad de la infección son las proteínas que produce el virus. Diferentes genes significan proteínas diferentes; coronavirus más virulentos pueden tener proteínas de pico que son mejores en el enganche en las células humanas. Algunos coronavirus producen proteínas que pueden defenderse del sistema inmunitario, y cuando los pacientes tienen que montar respuestas inmunitarias aún más grandes, se enferman.

 

Escrito por: Sara Harrison, freelance que cubre la ciencia y los negocios. Es graduada de la Escuela de
Periodismo de la UC Berkeley y del Carleton College.